Le 19e siècle...

... est-il réservé aux grands lecteurs, aux chercheurs ou aux collectionneurs ?

... est-il réservé aux grands lecteurs,  aux chercheurs ou aux collectionneurs ?

Pour ceux qui l’ont traversé, le 19e siècle était multiforme : ils l’ont nommé le “siècle du progrès”, “de l’histoire”, “des vulgarisateurs”, “des dictionnaires”, “du roman”, “de l’éclectisme”, mais aussi le “siècle positif”, “sceptique”, “impie”, “économiste”, “épicier”, et même “stupide”, “infâme”, “décadent”, et “maudit”. Le 19e a en outre sa “fin de siècle”, son “mal du siècle”… beaucoup de siècles.

Que montrer au lecteur d’aujourd’hui de ce siècle protéiforme qui commencerait avec la Révolution française pour se terminer à la veille du premier conflit mondial ? Le défi est d’autant plus grand que, comme pour exorciser les démons de la Révolution et retrouver l’ordre, ses contemporains ont cultivé l’art de la “récapitulation” et de “l’assemblage” (Alain Corbin), d’où une incroyable profusion de textes. Les histoires récentes nous aident à naviguer dans cet océan d’idées et de livres. Elles réorganisent et délayent cette matière infinie et disparate, mais elles ne peuvent se substituer à la lecture des ouvrages. L’accès à ces livres n’est possible, pour la plupart d’entre eux, qu’en bibliothèque, sauf lorsqu’ils ont fait l’objet d’une réédition. L’édition numérique prend tout son sens ici. On ne peut que s’émerveiller de la simplicité d’accès à des livres rares et de la liberté de choix qu’elle offre.
Lire Bouvard et Pécuchet (Gustave Flaubert), mais avec Saint-Simon, Auguste Comte, Henry Monnier et Louis Reybaud. Lire, et surtout découvrir et augmenter notre plaisir de lecture. Tissant des liens entre des textes canoniques et des “superflus”, ces ensembles et les ouvrages qui les constituent prennent vie et couleurs, et acquièrent des significations nouvelles par rapport à notre présent immédiat. Ces poètes à la “chevelure mérovingienne” (Théophile Gautier) sont-ils en effet si loin de nous ? Certaines de leurs idées ont été depuis vigoureusement remises en question, mais les Anthologies singulières montrent que nous partageons encore largement leurs interrogations. Est-ce que “c’était mieux avant” ? Où est la vraie gauche ? À quoi servent les fonctionnaires ? Qu’est-ce qu’une (vraie) Parisienne ? Un bourgeois ? Un bohème ? Peut-on rire de tout ? La science a-t-elle réponse à tout ? Nous débarrasse-t-elle des esprits ? Pourquoi se marier ou faire de la bicyclette ?

Comment choisir ? Fallait-il publier les cent ouvrages indéfiniment réédités en livres de poche ? Soutenir la fiction des cent meilleurs livres du 19e siècle, des cent “indispensables”, “à emporter absolument sur une île déserte” ? Les Anthologies singulières mettent témérairement le cap sur le grand, sur l’hétéroclite 19e siècle.
Le lecteur pourra flâner entre dix rayonnages : “Trois révolutions, deux empires, deux républiques…” (histoire et politique), “Le siècle positif” (science expérimentale), “Le siècle de fer” (technique), “Argent, bonheur et richesse”, “Esprit, es-tu là ?”(raison et sciences occultes), “Le tour du monde” (voyage et exploration), “L’amour dans tous ses états”, “L’invention de Paris : des bas-fonds au Gai Paris”, “Des Parisiens et des Parisiennes”, “Miscellanées” (l’art du mélange).

Associant traités philosophiques, histoires, essais économiques et politiques, physiologies, chroniques, romans devenus “classiques” ou restés populaires, récits de voyage et manuels pratiques, ces dix anthologies, à lire selon ses envies, offrent une expérience de lecture marquée par le contigu et le disparate, mais elles permettent aussi des regroupements insolites qui renouvellent notre regard sur le siècle. On ne trouvera dans ce coffret ni Baudelaire, ni Hugo et encore moins “tout le 19e siècle”. On découvrira un siècle qui n’en n’est pas moins “vrai” dans son foisonnement, appelant à une infinité d’anthologies singulières.

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